18.2.09

Virus de la hepatitis C (VHC)

El virus causante de la hepatitis C es el denominado virus de la hepatitis C. Éste es un virus de ARN monocaterio (9400 nucleótidos) de entre 55 y 65 nanómetros relacionado con la familia de los flavivirus, que se transmite únicamente por vía sanguínea.

Se han caracterizado como mínimo 5 subtipos de VHC partiendo de la heterogeneidad de la secuencia del genoma vírico. El VHC se detecta en todo el mundo y a partir de una misma región se han identificado diferentes subtipos. En Estados Unidos, por ejemplo, el más habitual es el subtipo 1, que se caracteriza por un peor pronóstico que el determinado para otros subtipos.

El periodo de incubación de la enfermedad oscila entre 2 semanas y 6 meses. La enfermedad en un portador crónico puede progresar de forma insidiosa durante incluso 25 años.

Los pacientes con infección aguda de VHC están asintomáticos pero tienen una mayor mortalidad si se exponen simultáneamente al VHA (virus de la hepatitis A). La infección por VHC puede precipitar una hepatitis crónica, cirrosis o cáncer hepático, pudiendo llegar a se necesario el transplante hepático. Las tasas de mortalidad asociadas con la infección por VHC sobrepasan las 10.000 muertes por año. Esta forma de hepatitis puede llegar a sobrepasar el número de infecciones nuevas por VIH en un 1 año.

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